11 de Noviembre de 2005 00:00

| QUÍMICA

Los catalizadores

Como sabemos, existe un gran número de reacciones químicas, desarrolladas ya sea en el laboratorio, en las industrias y, por qué no, en toda la naturaleza. Muchas de estas reacciones químicas ocurren muy lentamente, siendo en algunos casos todo un inconveniente, más aún en los procesos industriales, donde es muy importante la velocidad de las reacciones. Y es aquí donde surge la importancia de los catalizadores, que son capaces de acelerar o frenar una reacción química.

Los catalizadores tienen dos características que resaltar. La primera es que participan en cantidades muy pequeñas en las reacciones, por lo menos si los comparamos con la cantidad de reactivo utilizado, y segundo, modifican la velocidad de la reacción, a pesar de no intervenir directamente en ella.

Los catalizadores no siempre están en el mismo estado que las sustancias reaccionantes, de esta manera encontramos catalizadores homogéneos, es decir, que están en la misma fase en la que se encuentran los reactivos, y catalizadores heterogéneos, en los que la fase del catalizador y reactivos son diferentes.

Entonces, ¿cuál es el papel de los catalizadores? Es precisamente aumentar la velocidad de las reacciones químicas, por lo que se hacen imprescindibles en los procesos industriales.


Así, por ejemplo, la industria de carburantes, de alimentos, de los plásticos, la producción de los colorantes, detergentes y abonos sintéticos, etc., son algunas de las producciones industriales llevadas a cabo directa o indirectamente a través de catalizadores.

También cabe destacar, por su gran importancia, el empleo de los catalizadores en la industria petroquímica. Las gasolinas obtenidas por destilación o por craqueo o cracking (que consiste en transformar las moléculas grandes de las fracciones pesadas del petróleo, en otras más pequeñas), por ejemplo, no son las adecuadas para los motores actuales, sino que bien es necesario someterlas a diferentes tratamientos que ayuden a mejorar sus propiedades, como ser la disminución de las detonaciones de los motores, para lo cual la gasolina se trata en presencia de un catalizador.

En la actualidad, existen catalizadores usados en los caños de escapes de los automóviles, colocados ahí para evitar la contaminación del aire. Mediante estos convertidores catalíticos, se asegura una combustión más completa de los gases, ya que las gasolinas de los vehículos sólo se queman en parte, dando lugar a emanaciones de monóxido de carbono (CO) y otras sustancias contaminantes. El catalizador colocado ahí es un compuesto de platino en forma de perlas porosas impregnadas de platino metálico, o también podría ser en forma de malla, impregnada también de platino, que hace que se produzca una transformación del monóxido de carbono y los demás residuos, en dióxido de carbono y vapor de agua.

Evaluación:
1) ¿Qué son los catalizadores?

2) ¿Qué papel cumplen en los procesos en los cuales participan?

3) ¿Qué es el craqueo o cracking?

4) ¿Para qué son colocados los catalizadores en los caños de escapes de los automóviles?
5) ¿En qué se transforman los gases contaminantes que salen por los caños de escapes?
6) Citar algunos procesos industriales en los cuales participan los catalizadores.

7) ¿Cuáles son las dos características resaltantes de los catalizadores?
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