09 de Marzo de 2005

 

Cera de abejas

La cera de abejas es un producto segregado por las cuatro pares de glándulas cereras de la parte ventral del abdomen de las abejas obreras, cuando estas tienen aproximadamente dos semanas de edad y es sintetizada por reducción de los azúcares de su dieta alimentaria.

La cera es una sustancia insoluble en agua que tiene aplicaciones industriales, farmacéuticas, cosmética y apícolas.
La cantidad de miel consumida por las abejas para producir aproximadamente medio kilogramo de cera, varía entre las distintas colonias, de entre 3 y 4 kilogramos. La coloración de la cera de abejas tal como se la encuentra en las escamas segregadas por las mismas es invariablemente blanca, sin tener en cuenta la fuente de su dieta, jarabe de azúcar o miel. Los matices de amarillo son causados por los pigmentos liposolubles del polen.

UTILIZACION
La cera de abejas tiene diversas aplicaciones y son de mayor valor comercial que las ceras vegetales y sintéticas.

En la industria se la emplea en barnices, velas, lustres, impermeabilizantes, crayolas, adhesivos, tintas, gomas, betunes, entre otros.
En la cosmética se utiliza como ingredientes de lápices labiales, cremas regeneradoras y depiladoras.
En la industria farmacéutica sirve como vehículo en cremas y ungüentos
En la apicultura se la vuelve a emplear para el hábitat de las abejas como cera estampada en los cuadros portapanales.

OBTENCION Y PURIFICACION DE LA CERA
La cera de abejas se obtiene principalmente de los opérculos provenientes de la cosecha de miel, así como de restos de panales viejos o deteriorados y fracciones de panales adheridos en los marcos de la colmena. Siendo los opérculos, la fuente de mejor calidad, por lo que se debe elaborar siempre la cera de este origen, separada de las otras fuentes. La purificación de la cera se realiza en equipos derretidores, entre los que se encuentran:
A) El derretidor solar: Es una caja de madera, de doble fondo, forrada en su interior con material refractario y pintado exteriormente de color negro. Posee un juego de tapa de vidrio doble y otra más grande de madera usada para guardar el equipo cuando no se la utiliza.
En su interior se divide en dos porciones, la primera ocupa 3/4 del volumen, que en su cara lateral, posee una tela metálica con orificios pequeños, que actúa como filtro y en este lugar se colocan los panales a derretir. La segunda porción, actúa como colector de la cera derretida y filtrada.
La fusión de la cera se realiza orientando constantemente el equipo hacia el sol, mediante la colocación del equipo, en posición inclinada, previa adaptación de un par de patas más cortas. Esta posición posibilita además el escurrimiento de la cera fundida.

B) La fusión húmeda: Esta técnica se realiza en tachos cilíndricos o de tronco cónico, cargando 1/3 del volumen de recipiente con agua, calentando a ebullición. Luego se introducen los panales a ser derretidos y manteniendo la ebullición hasta la fusión total.
Entonces se vierte el contenido en otro recipiente similar, previa colocación en la boca de un colector de tela metálica fina, que actúa como filtro, se deja enfriar y se extrae el bloque.

Extracción con una prensa especial: La utilización de una prensa extractora aprovecha todos los residuos de la extracción de los otros métodos.

DECOLORACION
La cera se purifica sucesivamente con tratamientos a base de hidróxido de sodio y ácido sulfúrico, lavados repetidamente con agua y posterior decoloración con peróxido de hidrógeno, para su utilización industrial. Estampado de la cera: consiste en grabar los moldes hexagonales en las láminas de cera.
PRENSA ESTAMPADORA
La estampadora tipo prensa utiliza dos placas de cobre, con las matrices de los hexágonos en cada una de ellas. En su interior son introducidas las láminas de cera limpias que aplicando presión quedan impresas con la matriz hexagonal.

ESTAMPADORA CILINDRICA
La estampadora cilíndrica utiliza dos pares de rodillos, un par sirve para efectuar el estirado de la lámina de cera y efectuar un semigrabado y el otro par de rodillos repasa las láminas y se perfecciona el estampado. En ambos modelos es necesario lubricar el material en contacto con las matrices mediante una solución acuosa de glicerina al 5% o solución jabonosa.

El aprovechamiento de la cera, además de reportar beneficios económicos elimina los restos de panales.
Se debe tener en cuenta que la cera, por sus propiedades fisicoquímicas, retiene en su interior y por largo tiempo residuos de medicina de uso apícola; por lo que se debe prestar extremos cuidados, para evitar contaminaciones a otros productos apícolas. Así mismo se puede constituir en un medio de transmisión de enfermedades para las abejas si está contaminada por esporas bacterianas, en cuyo caso se recomienda la esterilización con calor húmedo a 120 grados, por lo que el apicultor debe utilizar en sus colmenas ceras de calidad fisicoquímica y microbiológicas certificadas.

Fuente: Apicultura MAG - JICA
Fotos: MATKEI
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