07 de Mayo de 2004

| VARICELA

¿Cómo se previene?

Una de las enfermedades eruptivas que pueden ocasionar serias complicaciones en la salud infantil es la varicela. Con la aplicación de una simple vacuna puede disminuirse gran parte de las mismas. Los padres deben saber qué hacer y no hacer en el caso de que los síntomas indiquen la afección.

El Dr. Ricardo Iramain, pediatra, miembro de la Academia Americana de Pediatría, responde:

- ¿Qué es la varicela y cómo se contagia?

- Se trata de una enfermedad producida por un virus. Y se contagia por medio del contacto directo con las lesiones, es decir tocándolas y por estar cerca de una persona que tiene la enfermedad. Es muy contagiosa. La varicela es una de las enfermedades más comunes de la niñez. Normalmente es una enfermedad leve y no representa una amenaza a la vida en niños sanos. El signo más obvio de la varicela consiste en una erupción de la piel que se desarrolla en el cuero cabelludo y cuerpo infantil, y después se extiende a la cara, brazos y piernas en un período de 3 a 4 días. La erupción forma de 250 a 500 ampollas que causan comezón y que se secan y forman costras 2 a 4 días después. A los niños de edad escolar muchas veces les da una fiebre ligera 1 a 2 días antes de que aparezca la erupción. Otros síntomas de la varicela son los siguientes: tos, mal humor, incomodidad, pérdida de apetito, dolor de cabeza.

- ¿Cuáles son los síntomas?

- Fundamentalmente es la aparición de un rash cutáneo, compuesto por eritema (zonas enrojecidas con límites no muy definidos) y vesículas (que contienen agua).

- ¿Qué periodo de incubación tiene?

- Es alrededor de 15 a 21 días, es decir el tiempo que tarde una persona para que le aparezcan los síntomas desde que adquirió la enfermedad.

- ¿Qué complicaciones puede traer?

- Puede padecer meningitis, encefalitis, infección de la piel, septicemia, ectima gangrenoso, infecciones graves por Estreptococo grupo A; neumonía que habitualmente requiere de terapia intensiva. La varicela en el recién nacido cuya madre tuvo días antes del parto puede ser muy grave y a veces fatal.

- ¿Por qué hay que vacunarse contra la varicela?

- Por las complicaciones que puede ocasionar y que algunas pueden ser muy graves y fatales. La Academia Americana de Pediatría recomienda una dosis sencilla de la vacuna de la varicela para todos los niños de 12 a 18 meses de edad a quienes no les haya dado la varicela. Los niños de mayor edad deberán recibir la vacuna lo antes posible y también deberán recibir una dosis sencilla. En el caso de los niños de más de 13 años que no hayan contraído varicela y que nunca hayan recibido la vacuna contra la enfermedad, habrá que ponerles dos dosis de la vacuna con 4 a 8 semanas de diferencia.

- ¿Cuáles son los beneficios de la vacuna?

- Aunque la varicela es generalmente una enfermedad leve, vacunar a todos los niños cuando cumplen un año de edad puede prevenir problemas serios y reducir los costos relacionados a la enfermedad. Si los niños vacunados contraen la varicela, normalmente contraen una variedad mucho más leve de la enfermedad. Les salen menos lesiones en la piel (de 15 a 32), les da una fiebre más baja y se recuperan con mayor rapidez. De hecho, la enfermedad podría ser tan ligera que las lesiones podrían parecer picaduras de insecto. Aun así, los niños vacunados con casos de varicela leve podrían infectar a otras personas bajo riesgo de contraer la varicela.

- ¿Qué efectos secundarios podría producir una vacuna?

- Los efectos secundarios de la vacuna generalmente son leves y consisten en lo siguiente, entre otras cosas: enrojecimiento, irritabilidad, músculos tensos, fiebre, sensibilidad, náusea, cansancio, hinchazón del área en donde se aplica la vacuna. El niño puede recibir la vacuna contra la varicela cuando le pongan la vacuna contra el sarampión-paperas-rubeola (MMR). La vacuna contra la varicela
puede proteger a su niño contra casos severos de dicha enfermedad y prevenir la incomodidad y complicaciones serias que la misma puede causar.

- ¿Quiénes no deben recibirla?

- Aunque la vacuna contra la varicela ha sido aprobada para ponérsela a niños sanos, hay ciertos grupos que no la deben recibir, como: los niños con sistemas inmunológicos debilitados, o los que sufren de una alergia severa contra la gelatina o la neomicina antibiótica; las mujeres embarazadas.

Para tener en cuenta

1. Las personas con varicela son contagiosas de 1 a 2 días antes y hasta 5 días después de que aparezca la erupción. Por eso es conveniente que los niños con varicela se queden en casa y no ir al jardín de niños o a la escuela hasta que ya no sean contagiosos.

2. Los adultos o niños que jamás hayan tenido varicela están bajo riesgo de contagiarse y podrían no tener síntomas por 10 a 21 días después de haber estado expuestos al virus. En cada casa, a un 80 a 90% de las personas bajo riesgo les dará varicela si quedan expuestas a un miembro de la familia que tenga varicela.

3. Es importante impedir que el niño se rasque y mantener las uñas cortas por si acaso.

4. Los baños de avena pueden ayudar a disminuir la comezón, y el acetaminofén puede ayudar a reducir la fiebre. El acetaminofén o paracetamol es un sustituto para la aspirina.

5. Evitar darle al niño aspirina y salicilato (un compuesto de la aspirina). Dichos medicamentos están relacionados al síndrome de Reye, una enfermedad que afecta el hígado y el cerebro.

6. Llamar al pediatra si la fiebre del niño dura más de 4 días y sube a más de 40º después del tercer día de tener varicela o si se deshidrata. Además, hay que informarle al pediatra si la erupción se pone muy roja, caliente o sensible. Podría significar que el pequeño tenga una infección y necesite otro tipo de tratamiento.

7. La medicina aciclovir puede ayudar a que los casos de varicela sean menos severos. El aciclovir se usa más frecuentemente en pacientes que están en riesgo de desarrollar una varicela severa, tales como los adolescentes, los niños con ciertas enfermedades de la piel o de los pulmones y los niños que estén tomando otras medicinas recetadas, tales como esteroides. Para que sea efectivo, hay que administrar el aciclovir dentro de las 24 horas de que surja la erupción de la varicela. Es recomendable que hable con su pediatra sobre cómo usar el aciclovir.
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