Copa América 1999, la única en Paraguay

Paraguay fue organizador y anfitrión de la Copa América 1999, hoy se cumplen 21 años de la goleada de 4-0 sobre Japón, en el segundo partido del Grupo A luego del empate sin goles con Bolivia en el estreno. En 1924 (en Montevideo) y 1953 (Lima), la Liga Paraguaya también organizó este torneo.

El festejo de goleadores. Roque Santa Cruz (entonces con 17 años), autor de dos tantos, celebra con “Peque” Benítez, también marcó 2 goles, y se suma Diego Gavilán.
El festejo de goleadores. Roque Santa Cruz (entonces con 17 años), autor de dos tantos, celebra con “Peque” Benítez, también marcó 2 goles, y se suma Diego Gavilán.

Después de ganar las competencias de 1953 (sede en Perú, pero con la Liga Paraguaya de Fútbol de organizadora) y 1979 (sin sede fija), en 1999 nuestro país tuvo la satisfacción de ser anfitrión por primera vez de la Copa América que con anterioridad fue denominada Campeonato Sudamericano hasta 1975. El torneo de 1924 celebrado en Montevideo, Uruguay (campeón), la organización también correspondió a la Liga Paraguaya.

Pasaron 21 años de aquel emprendimiento en el que tuvimos que ver cómo Brasil celebró su consagración frente a Uruguay que nos eliminó en cuartos de final.

Paraguay integró la Serie A junto a Bolivia, Japón (invitado con México) y Perú. El equipo paraguayo fue dirigido por Éver Hugo Almeida (ayer cumplió 72 años de edad) debutó con Bolivia con empate (29 de junio en el Defensores del Chaco) y el 2 de julio se enfrentó a la selección nipona (dirigida por Philippe Troussier) y fue goleada de 4-0 (goles de Roque Santa Cruz 2 y Miguel “Peque” Benítez 2). El tercer juego fue con Perú en Pedro Juan Caballero, triunfo de 1-0 (tanto de Roque Santa Cruz).

Paraguay jugó con Ricardo Tavarelli; Francisco Arce, Celso Ayala (51′ Denis Caniza), Carlos Gamarra y Delio Toledo; Diego Gavilán (61′ Carlos Humberto Paredes), Julio César Enciso, Roberto Acuña y Hugo Marcelo Ovelar (76′ Nelson Cuevas); Miguel Benítez y Roque Santa Cruz.

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La Albirroja ganó el Grupo A con 7 puntos y en cuartos de final se cruzó con Uruguay, fue empate de 1-1 (gol del Peque Benítez), pero en los penales caímos 5-3 (marcaron Roberto Acuña, Julio Enciso y Carlos Gamarra) y malogró Miguel Benítez.

El seleccionado llegó a final en la que fue derrotada por Brasil 3-2 y en el juego por el tercer lugar, México se impuso 2-1 a Chile.

También integraron la lista de buena fe de Paraguay, Danilo Aceval, Justo Villar, Juan Daniel Cáceres, Silvio Suárez, Guido Alvarenga, Carlos Estigarribia, Carlos González y Mauro Caballero.

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